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Paleontología - Mesozoico

Reconstruyen la vida en el pasado a partir de los fósiles, restos que se han conservado de los organismos o indicios de su actividad.

Una de las Salas está destinada a la Era Mesozoica, que se extiende entre los 250 y los 66 millones de años, aproximadamente. Es conocida como edad de los reptiles porque fue el grupo de vertebrados dominante sobre la tierra y el mar.

En el inicio se presenta una reconstrucción de Herrerasaurus, un dinosaurio carnívoro que habitó hace unos  230 millones de años, los restos fósiles se encontraron en el Valle de la Luna, San Juan.

También se observa un calco del ave más antigua, Archaeopteryx, que significa “pluma antigua”. Los restos se hallaron en Alemania en 1860 y tuvo una gran repercusión a nivel científico porque sus caracteres son intermedios entre los de un grupo de dinosaurios y las aves modernas.

En el centro  se exhibe el calco de un Ictiosaurio que, junto con los plesiosaurios, dominaron los mares de la era Mesozoica. Podía alcanzar hasta 18 metros de largo y sus enormes ojos les permitían cazar en las profundidades del mar. El calco exhibido corresponde a restos hallados en la provincia de Neuquén, Formación Vaca Muerta, y su edad aproximada es de 150 millones de años.  

También se exhibe el esqueleto original de Neuquensaurus, dinosaurio herbívoro del tamaño de un elefante, que habitó en la Patagonia hace aproximadamente 80 millones de años. Se destacan la reconstrucción un pequeño dinosaurio hallado en Brasil, el Guaibasaurus; un esqueleto completo de Iguanodon, dinosaurio herbívoro del continente europeo; y cráneos de varios dinosaurios de Norteamérica como el famoso carnívoro Tyranosaurus rex y los dinosaurios herbívoros Prosaurolophus y Centrosaurus. También se exhibe un cráneo de Protoceratops, dinosaurio herbívoro de Asia.

La Sala también brinda información sobre los grupos de plantas que predominaron en la era Mesozoica: las Gimnospermas, se caracterizan por poseer semillas pero carecen de flores y frutos.

Hacia el final de la sala se destaca el calco de un amonite gigante. Los amonites son invertebrados marinos muy diversificados en el Mesozoico, que se extinguieron al final de esta era. Son parientes de los pulpos y calamares pero tienen un caparazón en espiral similar al de un Nautilus. Son considerados un fósil viviente.

La extinción masiva de los dinosaurios, y de muchos otros grupos de animales y vegetales a fines del Mesozoico, se explica por el impacto de un meteorito de gran tamaño sobre la Tierra y sus consecuencias en la atmósfera terrestre, una intensa actividad volcánica o una combinación de ambas causas. A la extinción de los grandes reptiles que dominaron la tierra y los océanos durante todo el Mesozoico, siguió una gran radiación de los mamíferos, que fueron el grupo de vertebrados dominante en la era siguiente, el Cenozoico.


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