El Museo de La Plata
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Logran extraer ADN de un mamífero patagónico extinto
Un grupo de investigadores, entre los cuales se encuentran tres paleontólogos del Museo de La Plata, lograron obtener por primera vez material genético de restos de una Macrauchenia patachonica, especie desaparecida hace 10 mil años y endémica de América del Sur.
Macrauchenia 1

El hallazgo es significativo ya que se trata del único caso en el que se pudo extraer material genético casi completo de la falange un animal fósil extinto hace más de 10 mil años, un herbívoro sin descendencia moderna y que resultaba una incógnita evolutiva para los investigadores.

La secuenciación positiva del ADN mitocondrial (genoma que al igual que en los humanos se transmite por vía materna), “provee nueva evidencia en cuanto a las relaciones evolutivas de un grupo de animales que ha desconcertado a los especialistas desde que sus restos fueran descubiertos por Charles Darwin en su viaje a bordo del HMS Beagle”, explicó Javier N. Gelfo, Paleontólogo del Museo.

Los ungulados nativos de América del Sur como la Macrauchenia patachonica no tienen representantes vivientes y su inusual combinación de características físicas (cuerpo de camello y trompa de tapir), desafió durante mucho tiempo las clasificaciones taxonómicas.

Hasta el presente los intentos de obtener ADN antiguo para comprender mejor la historia evolutiva de estos inusuales animales, han sido infructuosos debido a la contaminación de las muestras y la fácil degradación de los ácidos nucleicos que lo componen.

Sin embargo, las nuevas técnicas de secuenciación y mapeo permitieron ensamblar el genoma mitocondrial a partir del material genético recuperado de los fósiles de Macrauchenia de un sitio al sur de Chile, brindando nueva evidencia de que los Litopterna (orden extinto de mamíferos exclusivos de América del Sur) conforman el grupo hermano de los actuales Perissodactyla (caballos, asnos, cebras, tapires y rinocerontes) y revelan que estos grupos compartirían un ancestro común hace aproximadamente 66 millones de años.

Este descubrimiento ubica exactamente con qué grupo de animales actuales está relacionado la Macrauchenia, uno de los pocos ungulados cuyos fósiles también pueden ser hallados en la Antártida”, señaló Gelfo.

La Macrauchenia patachonica

En 1834 Charles Darwin descubrió varios restos óseos de un extraño animal en la actual provincia de Santa Cruz, luego descriptos como Macrauchenia patachonica.

Desde entonces, el fósil se convirtió en ícono de los animales endémicos del Cenozoico de América del Sur, -cuyo orden, Litopterna-, representa a un grupo de mamíferos herbívoros que recuerdan mucho a ungulados vivientes como los tapires y caballos.

Los fósiles de Macrauchenia narran la historia de los últimos representantes de una radiación adaptativa única, desarrollada en América del Sur y Antártida durante casi 65 millones de años. Conjuntamente con otros ungulados representados por los órdenes Notoungulata, Astrapotheria, Pyrotheria y Xenungulata, los Litopterna fueron parte de un experimento evolutivo único. Los orígenes del mismo, las relaciones filogenéticas entre los grupos involucrados, su paleobiogeografía y paleobiología continúan en la actualidad ocupando el quehacer de investigadores, inquietos por comprender la interacción entre la vida y el ambiente a lo largo de millones de años y como éste conocimiento, puede ser de utilidad para afrontar nuestro futuro.

El descubrimiento, que será publicado en la prestigiosa revista Nature, fue realizado por un equipo multidisciplinario de investigadores argentinos, uruguayos, chilenos y franceses, coordinados por Michael Westbury y Michael Hofreiter del Instituto de Bioquímica y Biología de la Universidad de Postdam, Alemania y Ross MacPhee del Museo Americano de Historia Natural de Nueva York, Estados Unidos.

Entre el equipo argentino de autores, participaron Marcelo Reguero, Mariano Bond y Javier Gelfo, investigadores del CONICET con lugar de trabajo en la División Paleontología de Vertebrados del Museo de La Plata.

 
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