El Museo de La Plata
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Fósiles


Se denomina fósil a todo resto de un organismo que haya vivido en épocas geológicas pasadas como así también a cualquier indicio de su existencia que haya quedado preservado en la corteza terrestre.

No todos los seres vivos tienen la misma posibilidad de quedar preservados y el número de organismos que han dejado algún resto fósil es ínfima en comparación a todos los organismos que vivieron sobre el planeta. En esa rareza del registro radica la importancia y el valor de los fósiles ya que cada uno es un registro único de la vida en el pasado.

  Procesos de fosilización

Los procesos que determinan la fosilización de un organismo son varios. En primer lugar, la posibilidad de preservación depende de la naturaleza del organismo. Los organismos con partes duras como huesos y conchillas tienen más chances de dejar algún resto fósil que aquellos que no las tienen. Si bien hay preservaciones excepcionales de cuerpo blando, no son comunes. Hay grupos como los moluscos o los vertebrados que tienen registros fósiles bastante completos, mientras que otros grupos diversos como los anélidos (gusanos) apenas si aparecen en el registro.

La preservación de los fósiles depende también de las condiciones de sepultamiento. En general, un sepultamiento rápido protege al resto orgánico de factores físicos (transporte, erosión) químicos (disolución) y biológicos e incrementa las chances de preservación.

La diagénesis comprende todos los procesos que afectan al resto después del sepultamiento. El proceso de fosilización más conocido es la petrificación que es el reemplazo molécula a molécula del material del esqueleto original por algún mineral del medio. Sin embargo, no es el único.

El sedimento que rodea al resto puede preservar una copia en negativo del organismo, la que se denomina molde; y si esa copia queda preservada en dos dimensiones se la llama impronta, por ejemplo las hojas de las plantas se preservan frecuentemente a través de este proceso.

En la momificación el resto se preserva sin alterarse químicamente; el ejemplo más conocido es el de los mamuts congelados que suelen aparecer por las regiones boreales.

  La paleontología


La paleontología es la ciencia que estudia los fósiles.
Los fósiles son muy importantes en los estudios evolutivos ya que permiten ver cómo fueron ocurriendo los grandes cambios (al menos en lo que respecta a las partes duras) durante la evolución de la vida.

Pero, además, los fósiles son muy importantes en otro tipo de estudios. Dentro del campo de la geología los fósiles cumplen un papel fundamental en la rama de la bioestratigrafía; a partir del contenido fósil de una roca, se puede saber en qué momento del tiempo geológico se formó. Lo que se conoce como tabla estratigráfica con sus eras (Paleozoico, Mesozoico y Cenozoico) y sus períodos (Cámbrico, Ordovícico, Silúrico, etc) está construida sobre la base de los fósiles y de su ordenamiento relativo.

Además, los fósiles pueden dar información importante sobre el ambiente en que se formaron las rocas; en general se identifica si las rocas son de ambientes marinos o continentales por los fósiles que contienen, ya que los procesos físicos son los mismos en ambos ambientes pero no los organismos.

Los fósiles son útiles también en la reconstrucción paleogeográfica, es decir que permiten inferir las posiciones de los continentes en el pasado geológico. De hecho, la distribución de algunos fósiles particulares fue una de las evidencias que llevó a postular la teoría de la deriva continental, es decir, del movimiento relativo de los continentes. Además, los fósiles dan también indicios de cómo eran los climas en el pasado.

A partir de lo enunciado en la definición, los signos de actividad o trazas que los organismos dejan en el sustrato también son considerados fósiles. Hay toda una rama de la paleontología que los estudia y se denomina ichnología. El estudio de las trazas (huellas, madrigueras, perforaciones, etc) aporta mucha información sobre el ambiente, el comportamiento de los organismos, permite inferir características de la fauna de cuerpo blando y tiene también aplicaciones en la geología.

 
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